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Shakespeare: King Lear - synopsis and translation

Shakespeare: King LearThe English text is derived with slight changes from Project Gutenberg's Beautiful Stories from Shakespeare, by E. Nesbit, especially prepared to maximize learning of English. The translation into Italian is our copyright.
If you find the reading too difficult, you can make the Italian translation visible and then read again.
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King Lear was old and tired. He was weary of the business of his kingdom, and wished only to end his days quietly near his three daughters. Two of his daughters were married to the Dukes of Albany and Cornwall; and the Duke of Burgundy and the King of France were both suitors for the hand of Cordelia, his youngest daughter.

Lear called his three daughters together, and told them that he proposed to divide his kingdom between them. "But first," said he, "I should like to know how much you love me."

Goneril, who was really a very wicked woman, and did not love her father at all, said she loved him more than words could say; she loved him dearer than eyesight, space or liberty, more than life, grace, health, beauty, and honor.

"I love you as much as my sister and more," professed Regan, "since I care for nothing but my father's love."

Lear was very much pleased with Regan's professions, and turned to his youngest daughter, Cordelia. "Now, our joy, though last not least," he said, "the best part of my kingdom have I kept for you. What can you say?"

"Nothing, my lord," answered Cordelia.

"Nothing can come of nothing. Speak again," said the King.

And Cordelia answered, "I love your Majesty according to my duty--no more, no less."

And this she said, because she was disgusted with the way in which her sisters professed love, when really they had not even a right sense of duty to their old father.

"I am your daughter," she went on, "and you have brought me up and loved me, and I return you those duties back as are right and fit, obey you, love you, and most honor you."

Lear, who loved Cordelia best, had wished her to make more extravagant professions of love than her sisters. "Go," he said, "be for ever a stranger to my heart and me."

The Earl of Kent, one of Lear's favorite courtiers and captains, tried to say a word for Cordelia's sake, but Lear would not listen. He divided the kingdom between Goneril and Regan, and told them that he should only keep a hundred knights at arms, and would live with his daughters by turns.

When the Duke of Burgundy knew that Cordelia would have no share of the kingdom, he gave up his courtship of her. But the King of France was wiser, and said, "Thy dowerless daughter, King, is Queen of us, and our fair France."

"Take her, take her," said the King; "for I will never see that face of hers again."

So Cordelia became Queen of France, and the Earl of Kent, for having ventured to take her part, was banished from the kingdom. The King now went to stay with his daughter Goneril, who had got everything from her father that he had to give, and now began to grudge even the hundred knights that he had reserved for himself. She was harsh and undutiful to him, and her servants either refused to obey his orders or pretended that they did not hear them.

Now the Earl of Kent, when he was banished, made as though he would go into another country, but instead he came back in the disguise of a servingman and took service with the King. The King had now two friends--the Earl of Kent, whom he only knew as his servant, and his Fool, who was faithful to him. Goneril told her father plainly that his knights only served to fill her Court with riot and feasting; and so she begged him only to keep a few old men about him such as himself.

"My train are men who know all parts of duty," said Lear. "Goneril, I will not trouble you further--yet I have left another daughter."

And his horses being saddled, he set out with his followers for the castle of Regan. But she, who had formerly outdone her sister in professions of attachment to the King, now seemed to outdo her in undutiful conduct, saying that fifty knights were too many to wait on him, and Goneril (who had hurried there to prevent Regan showing any kindness to the old King) said five were too many, since her servants could wait on him.

Then when Lear saw that what they really wanted was to drive him away, he left them. It was a wild and stormy night, and he wandered about the heath half mad with misery, and with no companion but the poor Fool. But presently his servant, the good Earl of Kent, met him, and at last persuaded him to lie down in a wretched little hovel. At daybreak the Earl of Kent removed his royal master to Dover, and hurried to the Court of France to tell Cordelia what had happened.

Cordelia's husband gave her an army and with it she landed at Dover. Here she found poor King Lear, wandering about the fields, wearing a crown of nettles and weeds. They brought him back and fed and clothed him, and Cordelia came to him and kissed him.

"You must bear with me," said Lear; "forget and forgive. I am old and foolish."

And now he knew at last which of his children it was that had loved him best, and who was worthy of his love.

Goneril and Regan joined their armies to fight Cordelia's army, and were successful; and Cordelia and her father were thrown into prison. Then Goneril's husband, the Duke of Albany, who was a good man, and had not known how wicked his wife was, heard the truth of the whole story; and when Goneril found that her husband knew her for the wicked woman she was, she killed herself, having a little time before given a deadly poison to her sister, Regan, out of a spirit of jealousy.

But they had arranged that Cordelia should be hanged in prison, and though the Duke of Albany sent messengers at once, it was too late. The old King came staggering into the tent of the Duke of Albany, carrying the body of his dear daughter Cordelia, in his arms.

And soon after, with words of love for her upon his lips, he fell with her still in his arms, and died.
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Re Lear era vecchio e stanco. Era stanco delle attività del regno, e voleva solo finire i suoi giorni tranquillo vicino alle sue tre figlie. Due delle sue figlie erano sposate ai duchi di Albany e di Cornovaglia, e il duca di Borgogna e il re di Francia erano entrambi pretendenti alla mano di Cordelia, la figlia più giovane.

Lear chiamò le tre figlie insieme, e disse loro che aveva progettato di dividere il suo regno tra di loro. "Ma prima", disse, "vorrei sapere quanto mi amate."

Goneril, che era davvero una donna molto cattiva, e non amava affatto suo padre, disse che lo amava più di quanto le parole potessero esprimere, che l'aveva più caro della vista, dello spazio o della libertà, più della vita, della grazia, salute, bellezza, e onore.

"Io ti amo quanto mia sorella e di più", professò Regan, "dal momento che non mi importa niente altro che l'amore di mio padre".

Lear fu molto contento delle dichiarazioni di Regan, e si girò verso la figlia minore, Cordelia. "Ora, o nostra gioia, ultima anche se non meno importante," disse, "la parte migliore del mio regno l'ho tenuta per te. Cosa puoi dire?"

"Niente, mio signore," rispose Cordelia.

"Niente può venire dal niente. Parla ancora," disse il re.

E Cordelia rispose: "Io amo Vostra Maestà secondo il mio dovere - né più, né meno".

E questo disse, perché era disgustata del modo in cui le sue sorelle avevano professato amore, quando in realtà non avevano nemmeno un giusto senso del dovere verso il vecchio padre.

"Io sono tua figlia", proseguì, "e mi hai allevato e amato me, ed io ricambio questi doveri come è giusto e adeguato, obbedirto, amarti, e soprattutto onorarti."

Lear, che amava Cordelia più di tutte, avrebbe desiderato da lei professioni d'amore più esagerate di quelle delle sue sorelle. "Vattene", disse, " sii per sempre estranea al mio cuore e me."

Il Conte di Kent, uno dei cortigiani preferiti e capitani di Lear, cercò di dire qualcosa a favore di Cordelia, ma Lear non volle ascoltare. Divise il regno tra Goneril e Regan, e disse loro che avrebbe tenuto solo cento cavalieri in armi, e sarebbe vissuto con le figlie a turno.

Quando il duca di Borgogna seppe che Cordelia non avrebbe avuto alcuna parte del regno, abbandonò il suo corteggiamento. Ma il re di Francia fu più saggio, e disse: "La tua figlia senza dote, o Re, è regina di noi, e della nostra bella Francia".

"Prendila, prendila," disse il Re, "perché io non voglio vedere mai più quella sua faccia ".

Così Cordelia divenne regina di Francia, e il Conte di Kent, per aver osato prendere le sue parti, fu bandito dal regno. Il Re ora andò a stare con la figlia Goneril, che aveva preso da suo padre tutto quello che lui poteva dare, e ora cominciò a lamentarsi anche per i cento cavalieri che egli aveva riservato per sé. Ella fu dura e sgarbata con lui, e i suoi servitori si rifiutatavano di obbedire agli ordini del re o fingevano di non aver sentito.

Ora il conte di Kent, quando era stato bandito, fece finta di recarsi in un altro Paese, ma invece tornò sotto le mentite spoglie di un servitore e prese servizio presso il Re. Il Re ha ora due amici - il conte di Kent, che egli conosce solo come suo servo, e il suo Buffone, che gli era fedele. Goneril disse al padre chiaro e tondo che i suoi cavalieri servivano solo a riempire la Corte di risse e festini,; e così lo pregò di tenere con sé solo pochi vecchi come lui.

"Il mio seguito è fatto da uomini che conoscono tutte le parti del cerimoniale", disse Lear. "Goneril, non ti disturberò ulteriormente - mi rimane ancora un'altra figlia".

E fatti sellare i suoi cavalli, partì con i suoi seguaci per il castello di Regan. Ma questa, che aveva già in passato superato la sorella nelle dichiarazioni di attaccamento al Re, sembrò ora superarla nella condotta irrispettosa, dicendo che cinquanta cavalieri erano troppi per servirlo, e Goneril (che si era precipitata lì per evitare che Regan mostrasse alcuna gentilezza verso il vecchio Re) disse che cinque erano troppi, dal momento che i servi di lei potevano occuparsi di lui.

Poi, quando Lear vide che ciò che volevano veramente era cacciarlo via, le lasciò. Era una notte selvaggia e tempestosa, e lui vagò nella brughiera quasi pazzo di infelicità, e senza altro compagno che il povero Buffone. Ma a questo punto il suo servo, il buon Conte di Kent, lo incontrò, e alla fine lo persuase a sdraiarsi in una misera casetta. Allo spuntar del giorno il conte di Kent portò il suo padrone reale a Dover, e si affrettò alla Corte di Francia, per raccontare a Cordelia quello che era successo.

Il marito di Cordelia le diede un esercito e con esso ella sbarcò a Dover. Qui trovò il povero Re Lear, che vagava per i campi, indossando una corona di ortiche ed erbacce. Lo riportarono indietro, gli didero da mangiare e lo vestirono, e Cordelia si avvicinò a lui e lo baciò.

"Devi sopportarmi", disse Lear, "dimenticare e perdonare. Sono vecchio e sciocco".

E adesso sapeva finalmente quale delle sue figlie era quella che lo amava di più, e che era degno del suo amore.

Goneril e Regan unirono i loro eserciti per combattere l'esercito di Cordelia, e vinsero, e Cordelia e suo padre furono gettati in prigione. Allora il marito di Goneril, il duca di Albany, che era un uomo buono, e non aveva capito quanto era malvagia sua moglie, seppe la verità di tutta la storia, e quando Goneril scoprì che il marito la conosceva per la donna malvagia che era, si uccise, ma un po' di tempo prima aveva dato un veleno mortale a sua sorella, Regan, per gelosia.

Ma avevano fatto in modo che Cordelia fosse impiccata in carcere, e anche se il duca di Albany inviò messaggeri immediatamente, era troppo tardi. Il vecchio Re entrò barcollando nella tenda del Duca di Albany, portando il corpo della cara figlia Cordelia tra le braccia.

E poco dopo, con parole d'amore per lei sulle labbra, cadde con lei ancora in braccio, e morì.